¿Qué son las Zonas Muertas en el Océano?

Una zona muerta es un nombre común para una región de niveles reducidos de oxígeno (hipoxia) en el agua. Debido a que los animales y las plantas necesitan oxígeno disuelto para vivir, entrar en una zona muerta hace que se asfixien y mueran. Sin embargo, las zonas muertas no están realmente "muertas", porque las bacterias prosperan en la materia en descomposición.

Las zonas muertas se encuentran en ríos, lagos, océanos, estanques e incluso acuarios. Se pueden formar de forma natural, pero también se pueden formar como resultado de la actividad humana. Las zonas muertas matan peces y crustáceos, lo que afecta de inmediato a la industria pesquera. Los peces sobrevivientes sufren problemas reproductivos, con bajos recuentos de huevos y tasas de desove. Los animales y las plantas que no pueden moverse no tienen escapatoria. Las zonas muertas son un problema ambiental importante.

📋 Indice del contenido
  1. Dónde Se Encuentran Las Zonas Muertas
  2. Tipos de Zonas Muertas
  3. ¿Qué Causa Las Zonas Muertas?
  4. Cómo las Algas Reducen el Oxígeno
  5. Prevención y Reversión de Zonas Muertas
  6. Tomando Acción
  7. Puntos Clave de la Zona Muerta
  8. Fuentes

Dónde Se Encuentran Las Zonas Muertas

Observatorio de la Tierra de la NASA

Cualquier cuerpo de agua tiene el potencial de convertirse en una zona muerta. Las regiones hipóxicas se encuentran en agua dulce y salada en todo el mundo. Las zonas muertas ocurren principalmente en regiones costeras cercanas a cuencas hidrográficas, particularmente en áreas de alta población.

La zona muerta más grande del mundo se encuentra en la parte baja del Mar Negro. Esta es una zona muerta natural, formada cuando el agua del Mar Negro se mezcla con el mar Mediterráneo que fluye a través del estrecho del Bósforo.

El Mar Báltico alberga la mayor hecho por el hombre zona muerta. El norte del Golfo de México es el segundo más grande, cubriendo más de 8700 millas cuadradas (alrededor del tamaño de Nueva Jersey). El lago Erie y la bahía de Chesapeake tienen grandes zonas muertas. Casi toda la Costa Este y la costa del Golfo de los Estados Unidos tienen zonas muertas. Un estudio de 2008 encontró más de 400 zonas muertas en todo el mundo.

Tipos de Zonas Muertas

mattpaul / Getty Images

Los científicos clasifican las zonas muertas según la duración de la hipoxia:

  • Zonas muertas permanentes ocurren en aguas muy profundas. Las concentraciones de oxígeno rara vez superan los 2 miligramos por litro.
  • Zonas muertas temporales son regiones hipóxicas que duran horas o días.
  • Zonas muertas estacionales ocurren todos los años durante los meses cálidos.
  • Hipoxia por ciclismo diario se refiere a las zonas muertas que ocurren durante los meses cálidos, pero el agua solo es hipóxica por la noche.

Tenga en cuenta que el sistema de clasificación no aborda si las zonas muertas se forman de forma natural o como resultado de actividades humanas. Donde se forman zonas muertas naturales, los organismos pueden adaptarse para sobrevivir, pero las actividades humanas pueden formar nuevas zonas o expandir las zonas naturales, desequilibrando los ecosistemas costeros.

¿Qué Causa Las Zonas Muertas?

y-studio / Getty Images

La causa subyacente de cualquier zona muerta es eutrofización. La eutrofización es el enriquecimiento del agua con nitrógeno, fósforo y otros nutrientes, lo que hace que las algas crezcan fuera de control o "florezcan"."Por lo general, la floración en sí no es tóxica, pero una excepción es una marea roja, que produce toxinas naturales que pueden matar la vida silvestre y dañar a los humanos.

A veces, la eutrofización ocurre naturalmente. Las fuertes lluvias pueden arrastrar nutrientes del suelo al agua, las tormentas o los fuertes vientos pueden extraer nutrientes del fondo, el agua turbulenta puede remover sedimentos o los cambios estacionales de temperatura pueden invertir las capas de agua.

La contaminación del agua es la principal fuente humana de nutrientes que causan eutrofización y zonas muertas. Los fertilizantes, el estiércol, los desechos industriales y las aguas residuales tratadas de manera inadecuada sobrecargan los ecosistemas acuáticos. Además, la contaminación del aire contribuye a la eutrofización. Los compuestos de nitrógeno de los automóviles y las fábricas se devuelven a los cuerpos de agua a través de la precipitación.

Cómo las Algas Reducen el Oxígeno

Universal Images Group / Getty Images

Quizás se pregunte cómo las algas, un organismo fotosintético que libera oxígeno, de alguna manera reduce el oxígeno para causar una zona muerta. Hay algunas formas en que esto sucede:

  1. Las algas y las plantas solo producen oxígeno cuando hay luz. Consumen oxígeno cuando está oscuro. Cuando el clima es claro y soleado, la producción de oxígeno supera el consumo nocturno. Una serie de días nublados puede reducir los niveles de ultravioleta lo suficiente como para igualar la puntuación o incluso inclinar la balanza para que se use más oxígeno del que se produce.
  2. Durante una floración de algas, las algas crecen hasta que consumen los nutrientes disponibles. Luego muere, libera los nutrientes a medida que se descompone y vuelve a florecer. Cuando las algas mueren, los microorganismos las descomponen. Las bacterias consumen oxígeno, lo que hace que el agua sea hipóxica rápidamente. Esto ocurre tan rápidamente que a veces incluso los peces no pueden nadar fuera de una zona lo suficientemente rápido como para escapar de la muerte.
  3. Las algas causan estratificación. La luz solar llega a la capa de algas, pero no puede penetrar en el crecimiento, por lo que los organismos fotosintéticos debajo de las algas mueren.

Prevención y Reversión de Zonas Muertas

GOLFX / Getty Images

Las zonas muertas en un acuario o estanque se pueden prevenir. Regular el ciclo de luz / oscuridad, filtrar el agua y (lo más importante) no sobrealimentar puede ayudar a evitar condiciones hipóxicas.

En lagos y océanos, se trata menos de prevenir zonas muertas (ya que existen a nivel mundial) y más de revertir el daño. La clave para la remediación es la reducción de la contaminación del agua y del aire. Algunas zonas muertas han sido remediadas, aunque las especies que se extinguieron no se pueden recuperar.

Por ejemplo, una gran zona muerta en el Mar Negro casi desapareció en la década de 1990 cuando los agricultores no podían pagar los fertilizantes químicos. Si bien el efecto ambiental no fue completamente intencional, sirvió como prueba de que la remediación es posible. Desde entonces, los formuladores de políticas y los científicos han tratado de revertir otras zonas muertas. La reducción de efluentes industriales y aguas residuales a lo largo del río Rin ha reducido los niveles de nitrógeno en un 35 por ciento en la zona muerta en el Mar del Norte. La limpieza a lo largo de la bahía de San Francisco y el río Hudson ha reducido las zonas muertas en los Estados Unidos.

Sin embargo, la limpieza no es fácil. Tanto la humanidad como la naturaleza pueden causar problemas. Los huracanes, los derrames de petróleo, el aumento de la industria y la carga de nutrientes del aumento de la producción de maíz para producir etanol han empeorado la zona muerta en el Golfo de México. Arreglar esa zona muerta requerirá cambios dramáticos por parte de los agricultores, las industrias y las ciudades a lo largo de la costa, el río Mississippi, su delta y sus afluentes.

Tomando Acción

ZenShui / Frederic Cirou / Getty Images

Los problemas ambientales de hoy en día son tan grandes que pueden parecer abrumadores, pero hay pasos que cada individuo puede tomar para ayudar a revertir las zonas muertas.

  • Minimice el uso de agua. Cada pedacito de agua que eliminas eventualmente regresa a la cuenca hidrográfica, trayendo consigo contaminantes artificiales.
  • Evite el uso de fertilizantes. Las compañías de semillas han desarrollado variedades de cultivos que requieren menos nitrógeno y fósforo, y si no se siente cómodo con las plantas modificadas genéticamente, puede rotar los cultivos de jardín para reponer naturalmente el suelo.
  • Sea consciente de la contaminación del aire. La quema de madera o el uso de combustibles fósiles libera nitrógeno en el aire que llegará al agua. Los pasos más importantes que la mayoría de las personas pueden tomar son conducir menos y reducir el consumo de energía en el hogar.
  • Tenga en cuenta la legislación que puede empeorar o mejorar la situación. Vote, y si ve un problema, levante la voz y sea parte de la solución.

Puntos Clave de la Zona Muerta

  • Las zonas muertas son lugares en el océano u otros cuerpos de agua caracterizados por tener una baja concentración de oxígeno.
  • Las zonas muertas ocurren naturalmente, pero el número y la gravedad de las zonas hipóxicas están en gran medida vinculados a las actividades humanas.
  • La contaminación por nutrientes es la causa principal de las zonas muertas. Los nutrientes de las aguas residuales estimulan el crecimiento de algas. Cuando las algas mueren, la descomposición agota el oxígeno, matando a los animales dentro de la zona.
  • Hay más de 400 zonas muertas en todo el mundo. El mar Báltico tiene la zona muerta más grande. El norte del Golfo de México es el segundo más grande.
  • Las zonas muertas representan una amenaza económica significativa para los pescadores. El impacto ambiental podría señalar un desastre global. Si no se abordan las zonas muertas, podrían provocar el colapso del ecosistema oceánico.
  • En algunos casos, las zonas muertas pueden revertirse reduciendo la contaminación del agua. Esta es una empresa importante que requiere la cooperación entre legisladores, agricultores, industrias y ciudades.

Fuentes

  • Zonas Muertas Acuáticas. Observatorio de la Tierra de la NASA. Revisado el 17 de julio de 2010. Consultado el 29 de abril de 2018.
  • Díaz, R. J., y Rosenberg, R. (2008). Propagación de Zonas Muertas y Consecuencias para los Ecosistemas Marinos. Ciencia. 321 (5891), 926-929.
  • Morrisey, D. J. (2000). "Predicción de impactos y recuperación de sitios de granjas marinas en la isla Stewart, Nueva Zelanda, a partir del modelo Findlay-Watling". Acuicultura. 185: 257–271.
  • Osterman, L. E., et al. 2004. Reconstrucción de un registro de 180 años de hipoxia inducida natural y antropogénica a partir de los sedimentos de la Plataforma Continental de Luisiana. Reunión de la Sociedad Geológica de América. Nov. 7–10. Denver.
  • Potera, Carol (junio de 2008). "El Objetivo del Etanol de Maíz revive las preocupaciones de la Zona Muerta". Perspectivas de Salud Ambiental.

Si quieres conocer otros artículos parecidos a ¿Qué son las Zonas Muertas en el Océano? puedes visitar la categoría Ecología.

Si te sirvió este artículo, puede que te interesen los siguientes:

Subir