¿Los Elementos Radiactivos Brillan en la Oscuridad?

En los libros y las películas, se puede saber cuándo un elemento es radiactivo porque brilla intensamente. La radiación de película generalmente es un resplandor fosforescente verde misterioso o, a veces, un azul brillante o rojo intenso. ¿Los elementos radiactivos realmente brillan así?

La Ciencia Detrás del Resplandor

La respuesta es sí y no. Primero, echemos un vistazo a la parte " no " de la respuesta. La desintegración radiactiva puede producir fotones, que son luz, pero los fotones no están en la parte visible del espectro. Así que no... los elementos radiactivos no brillan en ningún color que pueda ver.

Por otro lado, hay elementos radiactivos que imparten energía a materiales fosforescentes o fluorescentes cercanos y, por lo tanto, parecen brillar. Si viste plutonio, por ejemplo, podría parecer que brilla en rojo. ¿Por qué? La superficie del plutonio arde en presencia de oxígeno en el aire, como una brasa de fuego.

El radio y el isótopo de hidrógeno tritio emiten partículas que excitan los electrones de materiales fluorescentes o fosforescentes. El brillo verdoso estereotípico proviene de un fósforo, generalmente sulfuro de zinc dopado. Sin embargo, se pueden usar otras sustancias para producir otros colores de luz.

Otro ejemplo de un elemento que brilla intensamente es el radón. El radón normalmente existe como gas, pero a medida que se enfría se vuelve amarillo fosforescente, profundizándose a rojo brillante a medida que se enfría por debajo de su punto de congelación.

El actinio también brilla intensamente. El actinio es un metal radiactivo que emite una luz azul pálida en una habitación oscura.

Las reacciones nucleares pueden producir un resplandor. Un ejemplo clásico es un resplandor azul asociado con un reactor nuclear. La luz azul se llama radiación de Cherenkov o, a veces, el Efecto Cherenkov. Las partículas cargadas emitidas por el reactor pasan a través del medio dieléctrico más rápido que la velocidad de fase de la luz a través del medio. Las moléculas se polarizan y vuelven rápidamente a su estado fundamental, emitiendo luz azul visible.

No todos los elementos o materiales radiactivos brillan en la oscuridad, pero hay varios ejemplos de materiales que brillarán si las condiciones son adecuadas.

Analista de Laboratorio

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