Por qué el Agua en un Reactor Nuclear brilla de Color Azul

En las películas de ciencia ficción, los reactores nucleares y los materiales nucleares siempre brillan. Mientras que las películas usan efectos especiales, el resplandor se basa en hechos científicos. Por ejemplo, el agua que rodea los reactores nucleares en realidad brilla de color azul brillante. ¿Cómo funciona? Se debe al fenómeno llamado Radiación de Cherenkov.

Índice temático
  1. Definición de Radiación de Cherenkov
  2. Cómo Funciona la Radiación de Cherenkov
  3. Por qué el Agua en un Reactor Nuclear es Azul
  4. Uso de Radiación de Cherenkov
  5. Datos Curiosos Sobre La Radiación De Cherenkov

Definición de Radiación de Cherenkov

¿Qué es la radiación de Cherenkov? Esencialmente, es como un boom sónico, excepto con luz en lugar de sonido. La radiación de Cherenkov se define como la radiación electromagnética emitida cuando una partícula cargada se mueve a través de un medio dieléctrico más rápido que la velocidad de la luz en el medio. El efecto también se llama radiación de Vavilov-Cherenkov o radiación de Cerenkov.

Lleva el nombre del físico soviético Pavel Alekseyevich Cherenkov, quien recibió el Premio Nobel de Física de 1958, junto con Ilya Frank e Igor Tamm, por la confirmación experimental del efecto. Cherenkov había notado por primera vez el efecto en 1934, cuando una botella de agua expuesta a la radiación brillaba con luz azul. Aunque no se observó hasta el siglo XX y no se explicó hasta que Einstein propuso su teoría de la relatividad especial, la radiación de Cherenkov había sido predicha por el erudito inglés Oliver Heaviside como teóricamente posible en 1888.

Cómo Funciona la Radiación de Cherenkov

La velocidad de la luz en el vacío en una constante (c), sin embargo, la velocidad a la que la luz viaja a través de un medio es menor que c, por lo que es posible que las partículas viajen a través del medio más rápido que la luz, pero aún más lento que la velocidad de la luz. Por lo general, la partícula en cuestión es un electrón. Cuando un electrón energético pasa a través de un medio dieléctrico, el campo electromagnético se interrumpe y se polariza eléctricamente. Sin embargo, el medio solo puede reaccionar tan rápidamente, por lo que queda una perturbación u onda de choque coherente a raíz de la partícula. Una característica interesante de la radiación de Cherenkov es que se encuentra principalmente en el espectro ultravioleta, no en el azul brillante, pero forma un espectro continuo (a diferencia de los espectros de emisión, que tienen picos espectrales).

Por qué el Agua en un Reactor Nuclear es Azul

A medida que la radiación de Cherenkov pasa a través del agua, las partículas cargadas viajan más rápido que la luz a través de ese medio. Por lo tanto, la luz que ve tiene una frecuencia más alta (o una longitud de onda más corta) que la longitud de onda habitual. Debido a que hay más luz con una longitud de onda corta, la luz aparece azul. Pero, ¿por qué hay luz en absoluto? Es porque la partícula cargada que se mueve rápidamente excita los electrones de las moléculas de agua. Estos electrones absorben energía y la liberan en forma de fotones (luz) a medida que vuelven al equilibrio. Normalmente, algunos de estos fotones se cancelarían entre sí (interferencia destructiva), por lo que no verías un resplandor. Pero, cuando la partícula viaja más rápido de lo que la luz puede viajar a través del agua, la onda de choque produce una interferencia constructiva que se ve como un resplandor.

Uso de Radiación de Cherenkov

La radiación de Cherenkov es buena para algo más que hacer que el agua brille de color azul en un laboratorio nuclear. En un reactor de tipo piscina, la cantidad de resplandor azul se puede usar para medir la radiactividad de las barras de combustible gastado. La radiación se utiliza en experimentos de física de partículas para ayudar a identificar la naturaleza de las partículas que se examinan. Se utiliza en imágenes médicas y para etiquetar y rastrear moléculas biológicas para comprender mejor las vías químicas. La radiación de Cherenkov se produce cuando los rayos cósmicos y las partículas cargadas interactúan con la atmósfera de la Tierra, por lo que los detectores se utilizan para medir estos fenómenos, detectar neutrinos y estudiar objetos astronómicos emisores de rayos gamma, como los restos de supernovas.

Datos Curiosos Sobre La Radiación De Cherenkov

  • La radiación de Cherenkov puede ocurrir en el vacío, no solo en un medio como el agua. En el vacío, la velocidad de fase de una onda disminuye, pero la velocidad de las partículas cargadas permanece más cercana (pero menor) a la velocidad de la luz. Esto tiene una aplicación práctica, ya que se utiliza para producir microondas de alta potencia.
  • Si partículas cargadas relativistas golpean el humor vítreo del ojo humano, se pueden ver destellos de radiación de Cherenkov. Esto puede ocurrir por exposición a rayos cósmicos o en un accidente de criticidad nuclear.

Analista de Laboratorio

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