Qué es la Criticidad en una Central Nuclear?

Cuando el reactor de división de átomos de una central nuclear está funcionando normalmente, se dice que es "crítico" o en un estado de "criticidad"."Es un estado necesario para el proceso cuando se está produciendo electricidad esencial.

Usar el término "criticidad" puede parecer contrario a la intuición como una forma de describir la normalidad. En el lenguaje cotidiano, la palabra a menudo describe situaciones con potencial de desastre.

En el contexto de la energía nuclear, la criticidad indica que un reactor está funcionando de manera segura. Hay dos términos relacionados con la criticidad: supercrítica y subcrítica, que también son normales y esenciales para la generación adecuada de energía nuclear.

Índice temático
  1. La Criticidad Es un Estado Equilibrado
  2. Control de La Criticidad
  3. Qué Es La Supercrítica?

La Criticidad Es un Estado Equilibrado

Los reactores nucleares utilizan barras de combustible de uranio, tubos largos y delgados de circonio metálico que contienen gránulos de material fisionable para crear energía a través de la fisión. La fisión es el proceso de dividir los núcleos de los átomos de uranio para liberar neutrones que a su vez dividen más átomos, liberando más neutrones.

La criticidad significa que un reactor está controlando una reacción en cadena de fisión sostenida, donde cada evento de fisión libera un número suficiente de neutrones para mantener una serie continua de reacciones. Este es el estado normal de la generación de energía nuclear.

Las barras de combustible dentro de un reactor nuclear producen y pierden un número constante de neutrones, y el sistema de energía nuclear es estable. Los técnicos de energía nuclear tienen procedimientos establecidos, algunos de ellos automatizados, en caso de que surja una situación en la que se produzcan y pierdan más o menos neutrones.

La fisión produce una gran cantidad de energía en forma de calor y radiación muy altos. Es por eso que los reactores están alojados en estructuras selladas bajo cúpulas gruesas de hormigón armado con metal. Las centrales eléctricas aprovechan esta energía y calor para producir vapor para impulsar generadores que producen electricidad.

Control de La Criticidad

Cuando se pone en marcha un reactor, el número de neutrones aumenta lentamente de manera controlada. Las barras de control absorbentes de neutrones en el núcleo del reactor se usan para calibrar la producción de neutrones. Las barras de control están hechas de elementos absorbentes de neutrones como cadmio, boro o hafnio.

Cuanto más profundas son las varillas en el núcleo del reactor, más neutrones absorben las varillas y se produce menos fisión. Los técnicos suben o bajan las barras de control hacia el núcleo del reactor dependiendo de si se desea más o menos fisión, producción de neutrones y potencia.

En caso de que ocurra un mal funcionamiento, los técnicos pueden sumergir remotamente las barras de control en el núcleo del reactor para absorber rápidamente los neutrones y detener la reacción nuclear.

Qué Es La Supercrítica?

En el arranque, el reactor nuclear se pone brevemente en un estado que produce más neutrones de los que se pierden. Esta condición se denomina estado supercrítico, que permite que la población de neutrones aumente y se produzca más energía.

Cuando se alcanza la producción de energía deseada, se realizan ajustes para colocar el reactor en el estado crítico que sostiene el equilibrio de neutrones y la producción de energía. A veces, como para el apagado de mantenimiento o el reabastecimiento de combustible, los reactores se colocan en un estado subcrítico, de modo que la producción de neutrones y energía disminuye.

Lejos del estado preocupante sugerido por su nombre, la criticidad es un estado deseable y necesario para una planta de energía nuclear que produce un flujo de energía constante y constante.

Analista de Laboratorio

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